Прошлый сезон оказался плодовитым для российской энхаэловской рати. Игорь Шестеркин из «Нью-Йорк Рейнджерс» стал лауреатом «Везина Трофи» для лучшего вратаря, форвард скромной «Миннесота Уайлд» Кирилл Капризов разменял вторую сотню баллов за результативность и вышел на звездную орбиту, не сбавляя темп движется к снайперскому рекорду Уэйна Гретцки наш Александр Овечкин — он уже обошел Мистера Хоккей Горди Хоу и нетленное достижение таковым уже не кажется. Не уронили задранную планку Никита Кучеров, Андрей Василевский, Михаил Сергачев, Артемий Панарин, повысил свои котировки в «Сент-Луисе» Павел Бучневич.

 2023 3 domr1

Но настоящий прорыв, вертикальный взлет совершил 27-летний нападающий Валерий Ничушкин. Еще недавно он был объектом насмешек в сильнейшей лиге мира, все взахлеб вели подсчет матчей его безголевой серии, растянувшейся на 1358 (!) дней. И вдруг Большой Вэл — так называют габаритного уроженца Челябинска за океаном — завоевал с «Колорадо Эвеланш» Кубок Стэнли, а в межсезонье заключил с «Лавинами» «жирный» контракт — не чета прежнему, который дают новичкам (850 тысяч за сезон).

Карьера Ничушкина соткана из взлетов и падений. Впервые о воспитаннике челябинской школы заговорили на финише молодежного чемпионата мира в Уфе-2013, где автор этих строк работал для сайта Международной федерации хоккея. Удивительно, что 18-летний форвард пробился в весьма сильный по именам состав. Главный тренер нашей сборной Михаил Варнаков скептически относился к шансам самого Никиты Кучерова, будущей звезде НХЛ, но всё-таки включил его в заявку.

О Ничушкине заговорили после матча за бронзовые награды. На второй минуте овертайма он лихо промчался по правому краю, срезал угол и буквально завез шайбу в ворота канадцев — 6:5. Такие голы ныне называют тачдаунами. До этого Валерий в Уфе не забивал.

Ничушкин вернулся с молодежки другим человеком — получил от своего клубного тренера и тезки Белоусова кредит доверия и сполна его отработал. В плей-офф «Трактор» дошел до финала, но уступил действующему чемпиону «Динамо» 2:4. Юниор в 25 матчах набрал 9 (6+3) очков и стал незаменимым в команде.

2023 3 domr2

Перед пятым матчем серии я, тогда корреспондент «СЭ», попросил легенду советского хоккея Бориса Михайлова присмотреться к Ничушкину и сравнить юниора со звездами из славного советского прошлого.

— На Якушева он не очень похож, хотя он тоже атаковал с длинного раската, но у Сергеича был сильный бросок, у Ничушкина он скромный. Каменский? Нет, тот тягучий, но с мягким катанием и убойным щелчком от ушей. Малкин? Нет, Евгений интеллектуал, — поделился экспертизой Михайлов. Одним словом, советского аналога Ничушкина капитан «Красной машины» назвать затруднился.

Когда встал вопрос о досрочном отъезде Ничушкина в лагерь юниорской сборной для подготовки к юношескому чемпионату мира-2013 в Сочи, «Трактор» обратился с просьбой к Федерации хоккея России разрешить Валерию доиграть финал. В виде исключения челябинцам пошли навстречу.

В Сочи записной лидер сборной прибыл накануне стартового матча и в заявку на игру с американцами не попал. Главный тренер нашей команды Игорь Кравчук принял спорное решение объединить в одном звене «медведей» Бучневича и Ничушкина. Каждый из них тянул одеяло на себя. В итоге хозяева остались за подиумом — четвертое место. И если Бучневич в бомбардирской гонке уступил только канадцу Коннору Макдэвиду, то Ничушкин не попал в десятку самых результативных.

А в межсезонье Валерий, получивший приз «Лучшему новичку» имени Алексея Черепанова, неожиданно подписал контракт с чемпионским «Динамо». Его главком и земляк Ничушкина Олег Знарок не жаловал молодежь, отдавая предпочтение проверенным ветеранам. Юный новичок, превратившийся в медийную персону, стал бы для него головной болью.

Роман Ничушкина с бело-голубыми продолжался три… недели. На драфте НХЛ его забрал в первом раунде под общим десятым номером «Даллас», и «Динамо» отпустило новичка за океан, сохранив на него права.

Дебютный сезон в НХЛ сложился для Ничушкина в целом удачно. Он долго запрягал, но потом благодаря тренеру и своему земляку Сергею Гончару раскочегарился и в итоге набрал в 79 матчах 34 (14+20) очка — весьма солидная статистика. Его подняли в ударную тройку к Тайлеру Сегину и Джейми Бену. А скупой на похвалу наставник «ковбоев» Линди Рафф отметил, что россиянин превзошел его ожидания.

Конечно, катализатором успеха стало приглашение в дрим тим на сочинскую Олимпиаду-2014. Главный тренер сборной Зинэтула Билялетдинов не стал изменять давней советской традиции и включил юниора в состав. Увы, хозяева бесславно сошли с дистанции в четвертьфинале, споткнувшись о финнов. Однако юниор свой гол забил.

Второй из трех сезонов по контракту новичка Ничушкин почти полностью лечился — травма паха, потом бедра, операция и 4-месячное восстановление. А третий сезон превратился для Валерия в сущий кошмар. Он наскреб каких-то 29 (9+20) очков в тех же 79 матчах, а корень неудач искал в тренере, который совсем недавно не мог не нарадоваться на новичка.

— Не знаю, чем я тренеру насолил, мне не дает играть! — резал правду-матку Ничушкин. — А если дает, я сразу набираю очки. В какое звено меня ни поставят — оно просто не выходит на лед. И так на протяжении всего сезона!»

Это был крик души. Валерий не стал пролонгировать соглашение с «Далласом». Осенью 2016 года он подписал двухлетний контракт с ЦСКА, грезившим Кубком Гагарина. Чуть раньше, летом, армейцы выкупили у «Динамо» права на игрока.

В мае армейцы потеряли Александра Радулова, решившего вернуться в НХЛ. Несмотря на заманчивое в финансовом плане предложение московского клуба. Так что в лице Ничушкина ЦСКА рассчитывал получить лидера атак.

Увы, возвращение удачным не назовешь. После домашнего поражения от финского «Йокерита» на послематчевой пресс-конференции вспыхнул главный тренер ЦСКА Дмитрий Квартальнов:

— Плохо играет Валера, плохо. А мы не можем ждать. Ведь он самый дорогой для нас во всех смыслах игрок.

В то время в КХЛ еще не ввели потолок зарплат, оклады 100 и более миллионов рублей не считались заоблачными.

2023 3 domr3

…ЦСКА в очередной раз выиграл регулярный чемпионат, однако Ничушкин в 36 матчах разжился всего 24 (11+13) очками — седьмой результат в команде. В плей-офф красно-синие попали под «Локомотив», и Квартальнова уволили. А Ничушкин отправился в Кельн/Париж на чемпионат мира. Ему повезло — в начале турнира капитан сборной Сергей Мозякин зачехлил клюшку после сотрясения мозга в результате адовой атаки игрока немецкой команды. И главный тренер Олег Знарок включил Ничушкина в заявку из «листа ожидания».

Сказать, что Валерий произвел фурор, язык не поворачивается. Тем не менее он вернулся с первого для себя взрослого первенства мира с бронзовой медалью. На горизонте маячила Олимпиада в Пхенчхане. Когда НХЛ отказалась прислать игроков в Корею, олимпийские шансы Ничушкина резко повысились.

Однако в ЦСКА его результативность хоть и улучшилась, но незначительно: в 50 матчах 27 (16+11) баллов. В состав для Пхенчхана он не пробился. Добравшись до финала плей-офф в КХЛ, Валерий так и не отхлебнул шампанского из Кубка Гагарина. Сняв с пробега базовый клуб сборной СКА и его тренера Олега Знарка (того вообще уволили), ЦСКА не справился с отдохнувшими подопечными искушенного в кубковых баталиях Зинэтулы Билялетдинова, которые на Олимпиаду не ездили. Кубок достался «Ак Барсу».

А Ничушкин вернулся в «Даллас», подписав двухлетний контракт на 5,9 млн долларов. В Техасе Большой Вэл установил антирекорд — стал первым игроком НХЛ, который провел за сезон более 50 матчей, не забросив в них ни одной шайбы и ни разу не посетив штрафной бокс. Летом «Старз» выставили россиянина на драфт отказов, однако ни одна команда не проявила к нему интерес. Тогда «Даллас» выкупил оставшийся год его контракта, выплатив ему 2,95 млн.

Ничушкин стал неограниченно свободным агентом и получил приглашение от «Колорадо». На скромные 850 тысяч. Генеральный менеджер «Лавины» знаменитый Джо Сакик с юных лет уважал и ценил советский хоккей. Помнится, на старте новогодней Суперсерии-1988/89 он в форме «Квебека» «ласково» погладил клюшкой Игоря Ларионова, сломав ему пару ребер. На рентген тогда пожалели денег, Профессор же продолжал выходить на лед, хотя с трудом мог поднять баул.

24 ноября 2019 года завершилась сухая серия Вэла, начавшаяся в «Далласе» и продлившаяся 91 матч. Поразив ворота «Торонто», он снял камень с души. Пришлось злобным хейтерам (в вольном переводе на русский — злопыхателям) срочно закрыть созданный ими сайт под названием «Ничушкин всё еще не забил?».

На доверие генерального менеджера и главного тренера Джареда Беднара Валерий ответил игрой, превратившись в топового форварда оборонительного плана. Пусть его результативность оставалась на скромном уровне — 27 (13+14) очков в 65 матчах, зато полезность «+26» вызывала уважение. Летом 2020 года он продлил роман в Денвере еще на два сезона, получив контракт на 5 млн.

В прошлом сезоне Ничушкин выдвинулся в лидеры команды. Обновил личный рекорд результативности — 52 (25+27) очка в 62 играх регулярного чемпионата. А в 20-ти матчах плей-офф, выходя на лед с повреждением голеностопа, забил 9 голов (два из которых победные), отдал 6 передач при показателе полезности «+6». В финальной серии с опытнейшим кубковым бойцом «Тампа-Бей» Вэл забросил 4 шайбы в шести матчах — больше всех. Он застолбил место в топ-6 (двух первых звеньях). А «Колорадо» в третий раз завоевал Кубок Стэнли. Напомним, что в 1996 году шампанское из «чашки» пили наши Валерий Каменский и Алексей Гусаров.

Летом Ничушкин продлил роман с клубом из Денвера на достойных его уровня условиях — 49 млн за 8 лет со средним заработком 6,125 млн в год.

— Контракт нужно отрабатывать, — заявил на радостях свежеиспеченный 36-й российский обладатель Кубка Стэнли. — Причем я хочу его отработать так, чтобы болельщики меня любили. Если я стану забивать 15 голов за сезон — этого будет недостаточно. Люди будут недовольны. Такой большой контракт дает мне мотивацию.

Жаль, что НХЛ запретила Ничушкину привезти Кубок Стэнли в Россию, в родной Челябинск.

Новый сезон Валерий начал за здравие, бросил перчатку лидеру бомбардирской гонки Макдэвиду, но вскоре получил травму и выбыл на месяц. А совсем недавно Федерация хоккея России сообщила, что с Ничушкина сняты подозрения в применении допинга. Дело в том, что год назад ВАДА (Всемирное антидопинговое агентство) проинформировало его о том, что допинг-тест на тестостерон, сданный накануне Игр-2014 в Сочи, дал положительный результат.

Владислав ДОМРАЧЕВ
Фото Федора Успенского